美国能源部冻结数百万美元的高科技能源补助和工作人员

美国能源部冻结数百万美元的高科技能源补助和工作人员

宾夕法尼亚州立大学的研究生Molly Hanlon,右,曾希望高级研究计划局 - 能源基金将为她的职业生涯的下一阶段提供动力。

Patrick Mansell /宾州州立大学
美国能源部冻结数百万美元的高科技能源补助和工作人员

美国能源部(DOE)已经停止处理其高级研究计划署(能源部)能源(ARPA-E)同意资助的数千万美元研究的文书工作。

能源部官员并没有说他们为什么采取这一不寻常的步骤,被称为“无合同行动”。它本月早些时候生效,影响了四个新的ARPA-E项目的十多个项目。 此举由Politico Pro首次报道,包括对ARPA-E项目经理的禁言令,让调查人员对他们的补助金状况一无所知。 科学家们说,由此产​​生的不确定性对研究团队产生了毁灭性的影响,甚至威胁到这些重要奖项如此重要的小公司的生存能力。

美国众议院科学委员会的最高民主党代表埃迪·伯尼斯·约翰逊(D-TX)担心明显的合同冻结可能违反联邦法律,要求各机构从国会拨款 - 在这种情况下,2.91亿美元ARPA-E收到的截至去年9月的2016财年。 周三,她写信给美国能源部秘书里克佩里,提醒他“转移或扣押这笔钱将违反法律”,并询问他“该机构目前是否受到”无合同诉讼“或类似行为,如果是参数是什么。“

此举也可能阻碍已经开展的研究项目。 据报道,DOE拒绝回应受让人对其当前项目进行例行调整的请求,这需要得到该机构的批准。 这些所谓的“无成本”扩展可以涵盖伴随ARPA-E喜欢资助的风险研究类型所带来的不可避免的延迟和复杂情况,或者绿化不需要额外资金的新研究重点。

研究人员担心本月的行动是更激烈步骤的前奏。 3月,唐纳德特朗普总统公布了2018年预算蓝图,建议取消ARPA-E。 尽管一些共和党人在2007年反对其成立,并认为其赠款是政府对私营部门进行不必要的干预,但该机构现在在国会内得到了两党的支持。 而且没有迹象表明立法者计划在2017年预算中削减其资金,国会希望在下周完成。

浅根

植物生物学家Molly Hanlon应该在周一开始工作700万美元的项目,该项目是ARPA-E的3600万美元ROOTS(Rhizosphere Observations Optimizing Terrestrial Sequestration)计划的一部分。 Hanlon正在完成她的博士学位。 在州立学院的宾夕法尼亚州立大学(宾夕法尼亚州立大学),她搁置了其他博士后机会,成为宾夕法尼亚州植物营养学家Jonathan Lynch领导的项目的项目协调员,该项目是的之一。

林奇希望开发一种低成本的综合系统,可以识别和筛选高产,根深蒂固的作物。 该项目的一个方面是利用手持式X射线荧光装置,通过检查植物的叶子,可以表征土壤中的微量矿物质。 该技术可以在不干扰植物根源的情况下对大型地块进行大批量快速分析,并且可以超越收集和干燥叶子并将其带回实验室进行分析的艰苦工作。 这些数据将用于Lynch关于根的发展和变化的工作。

“为了回应[ARPA-E]征集,我想出了这项技术,”林奇解释说。 “这是一个高风险的想法,其他机构不会资助。 但这就是ARPA-E想要的。 而且我相信它会奏效。“

汉隆说这项新技术首先使她保持警惕。 但她最终决定这样一个大胆的项目正是她想要开展科学事业的方式。

该项目要求在不同条件下在亚利桑那州,宾夕法尼亚州和威斯康星州的三个地方种植7公顷玉米,然后在整个生长季节对其进行监测。 “你必须在五月开始种植,”他说。 “如果你错过那个窗口,你将失去一整个赛季。”

但这不仅仅是推迟5月1日的开始日期,让林奇感到困扰。 他说:“这是一种压力很大的不确定性。” “他们会不会资助我们? 即使他们这样做,延迟会持续多久? 在我们得到他们的消息之前,我们无能为力。“

作为一个拥有蓬勃发展的研究项目的终身教授,林奇承认他能够渡过难关。 但是,当她的科学生涯在线时,Hanlon更难以采取长远的观点。

“我希望保持乐观,”她谈到她预期的4年博士后,“并且每个人都非常支持。 但在某些时候,我将不得不坐下来决定何时让自己回到市场上。“

Calum Chisholm和他的10人公司,加利福尼亚州帕萨迪纳的SAFCell公司也在等待他们的ARPA-E资金被授予。 Chisholm在燃料电池和储氢技术领域工作了20年,于2016年12月被选为价值3200万美元的ARPA-E计划的16个主要合作伙伴之一,名为REFUEL(通过利用能量密集液体燃料的可再生能源) 。 关于300万美元赠款的谈判拖延了整个冬季和早春,而最近的延迟只是使这家已有12年历史的公司面临的问题更加复杂化。

宣布后不久,Chisholm使用20万美元的前期支出批准订购一次性零件和设备,并开始招聘两名新员工。 他说,如果钱从未实现,就必须解雇一个人,如果延迟持续的时间更长,他猜测第二个人会去其他地方。 他还筹集了100万美元的私人资金,如果该项目的状态仍然悬而未决,他表示可以撤回。

他补充说,事情可能会变得更糟。 “这项拨款的工作大约占我们总生产力的一半,”Chisholm说。 “如果项目推迟,我可能会用完现金。 这将使整个公司处于危险之中。“

目前尚不清楚这两个项目中有多少项目仍处于不确定状态。 Science Insider的数据显示,16个REFUEL项目中的5个和10个ROOTS项目中的5个正在等待承诺的资金。

交通拥堵

第三个新项目名为NEXTCAR(用于连接和自动道路车辆的下一代能源技术),也受到合同冻结和堵嘴订单的影响。 的10位获奖者本月早些时候在密歇根州迪尔伯恩举行的一次会议上进行了会谈,讨论了他们的项目并听取了行业领导者的意见。 但至少有一个项目,即印第安纳州西拉斐特普渡大学的300万美元奖金,旨在优化重型柴油卡车的效率,仍在等待最终协议。

机械工程教授Gregory Shaver,首席研究员(PI),不愿讨论这种情况。 但他承认存在阻碍。 “我们正在与合作伙伴合作,向能源部和国会议员阐明我们项目的价值和重要性,”他在一封电子邮件中告诉Science Insider。 “我们希望这个问题能够迅速得到解决。”

第四个新项目受新政策影响最严重。 作为新的2500万美元ARPA-E计划的一部分,八个项目中没有一个称为ENLITENED(ENergy高效光波集成技术支持增强数据中心的网络),但尚未完成获得资金所需的文书工作。 而且ARPA-E甚至都不急于宣传获奖者。

乔治·波特(George Porter)是加州大学圣地亚哥分校(加州大学圣地亚哥分校)380万美元ENLITENED项目的六位联合投资人之一,他说,3月15日的电子邮件给每个团队带来了好消息。 他补充说,本周晚些时候在科学会议上的预定公告被取消了。 波特指出,即使禁令在2周后被取消,也会提醒获奖者,他们的奖励资金“没有到位”。

作为计算机科学的助理教授,波特看到七名研究生的资金将由加州大学圣地亚哥分校的获奖提案资助,这是推动这一跨学科领域并建立他已有3年历史的实验室的好方法。 “该项目涉及光子学,电子工程和计算机科学,这种情况很少见,”他说。 “对于刚刚开始职业生涯的顶尖学生来说,这个项目也是一次难得的机会。”

期待国会

波特是几位科学家之一,他们要求国会代表团帮助消除混乱并恢复ARPA-E的正常承包过程。 波特承认自己是游说的新手,但他说自己被采取行动是因为这些项目具有推动当地经济发展的巨大潜力。 “我只是认为国会已经表现出对ARPA-E的大量支持,应该意识到这种情况,”他在本周早些时候与代表Darrell Issa(R-CA)的工作人员会谈时表示。

相比之下,密苏里州圣路易斯的唐纳德丹福思植物科学中心的官员在这场华盛顿特区的比赛中老手。 该中心的科学家参与了过去两年由ARPA-E资助的价值2000万美元的研究项目,包括一个ROOTS项目,其领导人几乎没有时间联系他们的州参议员和地区代表来辩护他们的案子。

“在我们的地区和我们国家,ARPA-E的资金损失将远远超过[2018年预算削减预算]的面值,”丹佛斯总裁詹姆斯卡林顿写信给参议员罗伊布朗特( R-MO)。 “我强烈建议你努力维持ARPA-E,并确保已经获得的资金保持不变。”

现在包围ARPA-E的拨款处理停止和沉默的锥体都让该机构的普通员工感到意外。 REFUEL项目经理和科学家之间关于本周早些时候在德克萨斯州休斯顿举行的PI会议的通信使得这一点非常明确。

2月24日,项目科学家收到了“保存日期”备忘录和预订航班和酒店房间的说明。 4月10日,一名工作人员发送了一封电子邮件,提供有关他们的PowerPoint演示文稿的提示,并打开了问候语,“我希望你们几周之内都能为启动会议做好准备!”

坏消息在8天后到来。 “亲爱的REFUEL启动参与者,”电子邮件开始了。 “由于我们无法控制的不可预见的情况,REFUEL计划启动会议推迟到另行通知。”对于Chisholm来说,有一个最后的侮辱 - 航空公司向他收取了他的273美元机票上200美元的更改费。